Een vol stadion dat luidkeels meezingt met ‘I’m forever blowing bubbles’ is elke thuiswedstrijd van West Ham het startpunt van negentig minuten lang intense support. De volksclub uit oost-Londen verhuisde in 2016 van Upton Park naar het London Stadium, waar het supporterslied inmiddels net zo goed klinkt.

De fans van ‘The Hammers’ zingen al jaren vol passie mee met ‘I’m forever blowing bubbles’ en hebben dit ritueel meegenomen naar het nieuwe stadion. Veel supporters waren alleen helemaal niet blij met de verhuizing naar London Stadium, het voormalig Olympisch stadion. Hun oude stadion, Upton Park, lag in de wijk waar ze opgroeiden en hun vertrouwde pub hadden. Ze hadden geen zin om naar een nieuw, groter stadion vijf kilometer verderop te gaan. Maar de liefde voor West Ham zit diep, dus ze volgden hun club.

De slag om het Olympisch stadion

Het Olympisch stadion was de hoofdlocatie van de Olympische Zomerspelen van 2012. Usain Bolt zette hier met het team van Jamaica een nieuw estafette-wereldrecord neer. Na de Spelen wilden drie clubs het derde grootste stadion van Engeland in gebruik nemen: West Ham United, Tottenham Hutspor en Leyton Orient. West Ham won de slag en verliet Upton Park, ook wel bekend als Boleyn Ground, na 112 jaar. Het nieuwe stadion op Queen Elizabeth Olympic Park bij het treinstation van Stratford is groter, imposanter en moderner.

London Stadium

Afscheid van Boleyn Ground

De laatste wedstrijd op Boleyn Ground was een emotionele. In duel nummer 2398 op deze iconische grond speelde West ham tegen Manchester United. West Ham draaide een goed seizoen in de middenmoot en wilde het laatste jaar in het vertrouwde stadion goed afsluiten. De stand was tot vlak voor tijd 2-2, maar in de tachtigste minuut scoorde West Ham de winnende 3-2. Na het laatste fluitsignaal renden de fans het veld op om afscheid te nemen van het gras dat ze in zoveel herinneringen meenemen. Anno 2020 is Boleyn Ground volledig tegen de vlakte gegaan en vervangen door een appartementencomplex.

Boleyn Ground

Zoektocht naar de juiste sfeer

Voor het nieuwe seizoen 2016-2017 verkocht West Ham alle 50.000 seizoenkaarten. De fans van West Ham wisten de weg naar het nieuwe stadion te vinden, maar hekelden één puntje: de sintelbaan, die hen ver weg van het veld hield. Het was een zoektocht om de sfeer van Boleyn Ground mee te nemen naar het Olympisch Stadion, maar mede doordat de sintelbaan nu bedekt is met verplaatsbare stoelen, voelt het stadion vier seizoenen later als hun thuis.

Net zoals op Boleyn Ground zijn de tribunes achter de goals vernoemd naar twee clubhelden. De Sir Trevor Brooking Stand aan de noordkant is vernoemd naar de middenvelder die 647 duels speelde voor The Hammers. De zuidelijke Bobby Moore Stand draagt de naam van de clublegende die aanvoerder was van de Engelse ploeg tijdens het gewonnen WK in 1966. Vlakbij het oude West Ham-stadion staat een standbeeld van Moore, samen met twee andere West Ham-spelers van die succesvolle nationale ploeg, Geoff Hurst en Martin Peters.

London Stadium

West Ham tekende in 2016 een contract voor 99 jaar en kan dus nog jaren in het Olympisch Stadion spelen. Met de capaciteit van 60.000 toeschouwers, goede bereikbaarheid en moderne faciliteiten hoopt de club in de toekomst de stap naar de subtop te maken. Daarbij luistert het bestuur goed naar de wensen van de fans, want voor grote prestaties heeft West Ham de onvoorwaardelijke steun van haar supporters nodig. Wanneer de eerste successen worden bereikt, zal London Stadium voor de fans echt gaan voelen als een nieuw thuis met nieuwe herinneringen.

West Ham United